Vaniljerot er en lav, glatt, saprofyttisk plante uten klorofyll. Hele planten er gulaktig eller kremhvit, men blir brun med alderen. Stilkene er ganske tykke, opprette og dekket av alternerende, ovale skjellblad med samme farge som planten ellers. Bladene kan være nesten gjennomsiktige.


Planten blomstrer i juni-september med smalt r√łr-/ klokkeformede blomster (9-12 mm lange) samlet i lange, nikkende aks i enden av stilken. Blomstene b√¶rer samme kremhvite farge som planten ellers. Den √łverste blomsten er som oftest femtallig med fem kronblad og 10 pollenb√¶rere, mens de nedre er firtallige med fire kronblad og √•tte pollenb√¶rere.

Vaniljerot vokser i fuktig skog, gjerne i bar- eller b√łkeskog, i dypt str√łlag som er under nedbrytning.